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Bataille d'Amphipolis, 422 av.

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Bataille d'Amphipolis, 422 av.

La bataille d'Amphipolis (422 av. J.-C.) fut une désastreuse défaite athénienne en Thrace, infligée par une armée dirigée par les Spartiates Brasidas (Grande Guerre du Péloponnèse). Brasidas et le commandant athénien Cléon ont été tués dans la bataille, et leur mort a contribué à ouvrir la voie à la paix de courte durée de Nicias (421 avant JC).

La ville d'Amphipolis était située au nord-est de la Grèce. Il a été construit à l'endroit où la rivière Strymon émergeait du lac Cercinitis et se trouvait à environ trois milles de la mer. En 422 avant JC, c'était un nouveau règlement. La région a été contestée avec les Thraces, et deux tentatives antérieures de créer une ville sur le site avaient échoué - la première en 497 avant JC et la première tentative athénienne en 465 avant JC. Cette deuxième colonie avait été détruite par les Thraces et les habitants massacrés, mais malgré ce revers les Athéniens persévérèrent et la colonie prospère fut fondée en 437 av.

La ville n'avait pas été fondée depuis longtemps lorsque la Grande Guerre du Péloponnèse a éclaté. Au début, les combats n'ont pas directement affecté la ville, mais cela a changé après que le commandant spartiate Brasidas a mené une armée par voie terrestre jusqu'en Thrace. Pendant l'hiver de la huitième année de la guerre (424-423 av. J.-C.) Brasidas s'empara de la ville. Une expédition de secours menée par le futur historien Thucydide n'arriva que de peu à temps, bien qu'elle empêcha la chute du port d'Eion. Thucydide a été exilé pour sa part dans la chute d'Amphipolis.

Au printemps suivant, les Athéniens et les Spartiates ont conclu une trêve d'un an, qui a été observée avec succès, expirant à l'été 422 av. Brasidas est resté en Thrace pendant cette période, faisant campagne dans des zones non couvertes par la trêve.

Après l'expiration de la trêve, le politicien athénien Cleon dirigea une armée de 1 200 hoplites et 300 cavaliers soutenus par un contingent plus important de troupes alliées en Thrace pour tenter de rétablir le contrôle athénien de la région. Après un premier succès à Torone, Cléon longe ensuite la côte vers Amphipolis. Il atteignit le port d'Eion, à cinq kilomètres de la ville, puis attendit l'arrivée des renforts.

Brasidas s'est également déplacé dans la région et a pris position sur Cerdylium, sur un terrain élevé près d'Amphipolis et avec une bonne vue sur la position athénienne. Brasidas s'attendait à ce que Cléon avance vers Amphipolis sans attendre de renforts et espérait avoir une chance d'attaquer les Athéniens alors qu'ils étaient encore relativement faibles. Brasidas avait 2 000 hoplites, 300 cavaliers grecs, 1 000 peltastes locaux, l'armée d'Edon et 1 500 mercenaires thraces, donc peut-être plus nombreux que Cléon bien que la qualité de ses troupes ne soit pas aussi élevée.

Cléon n'était pas un commandant populaire et il n'avait pas le plein soutien de ses troupes. Il n'a pas pu les convaincre de la sagesse d'attendre des renforts et a été contraint de faire une sorte de mouvement pour les garder satisfaits. Il décida de remonter le fleuve jusqu'à Amphipolis pour examiner la ville et ses défenses. Lorsque Cléon a fait son mouvement, Brasidas a abandonné sa position de surveillance et s'est déplacé dans la ville, mais il a gardé ses troupes cachées.

Brasidas était conscient de la qualité inférieure de ses troupes et a décidé d'essayer une tactique inhabituelle. Les Athéniens étaient quelque peu désorganisés en dehors de la ville. Brasidas a décidé de mener 150 de ses meilleurs hommes dans une attaque surprise sur le centre athénien. Une fois cette avant-garde pleinement engagée, son commandant en second Clearidas devait attaquer avec le reste de l'armée. Brasidas espérait que les Athéniens seraient distraits par sa propre attaque et démoralisés lorsqu'une deuxième armée apparaîtrait.

En dehors de la ville, les Athéniens étaient de plus en plus conscients des mouvements derrière les portes. Cléon a décidé d'ordonner à son armée de se replier sur la côte pour attendre des renforts avant de risquer une bataille. L'aile gauche de l'armée athénienne s'est déplacée en premier. L'aile droite, avec Cléon aux commandes, commence alors à virer vers le centre pour rejoindre la retraite. Pendant ce mouvement, leurs boucliers, qui se tenaient à gauche, étaient donc tournés vers les portes d'Amphipolis.

Brasidas comprit que c'était le moment d'attaquer. Il a conduit ses 150 hommes hors de la ville en utilisant une porte mineure et a attaqué le centre athénien, qui s'est rapidement effondré. Brasidas tourna alors sur la droite athénienne, tandis que Clearidas fit sortir le reste de l'armée de la ville et rejoignit la bataille. Voyant le désastre qui s'abattait sur le reste de l'armée, la gauche athénienne, qui était déjà en aval du fleuve, s'enfuit, laissant le droit de se battre seul.

Les combats sur l'aile droite athénienne ont coûté la vie aux deux commandants. Brasidas a été mortellement blessé lors de son attaque contre l'aile droite. Il a été retiré du champ de bataille et a survécu assez longtemps pour apprendre sa victoire. Il a ensuite été enterré à Amphipolis, où il a ensuite été commémoré comme le fondateur de la ville. Thuycidide, qui a toujours été plutôt hostile à Cléon, relate sa mort en des termes moins flatteurs. Voyant que la bataille était perdue, il s'enfuit du champ de bataille et fut tué par un peltaste myrcinien.

La droite athénienne a tenté de prendre position sur une colline voisine. Ils ont pu repousser deux ou trois attaques de Clearidas et de ses hoplites. Ils ont eu moins de succès lorsque Clearidas les a entourés de troupes légères, de cavalerie et de peltastes, qui les ont bombardés d'armes de missiles. Sous ce bombardement, la droite athénienne se brisa également et s'enfuit. Les survivants de la catastrophe ont atteint la sécurité à Eion, mais 600 Athéniens étaient morts au cours de la bataille. Selon Thucydide, les Spartiates et leurs alliés n'ont perdu que sept hommes.

Le résultat le plus important de la bataille d'Amphipolis fut la mort de Brasidas et de Cléon, deux des chefs les plus belliqueux. Avec les deux hommes retirés de la scène, les négociations de paix qui se déroulaient depuis la défaite spartiate à Sphactérie ont été couronnées de succès, et l'année suivante, la paix de Nicias a temporairement mis fin aux combats.


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