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La période de l'Ordovicien (il y a 488 à 443 millions d'années)

La période de l'Ordovicien (il y a 488 à 443 millions d'années)

L'une des couches géologiques les moins connues de l'histoire de la Terre, la période ordovicienne (448 à 443 millions d'années) n'a pas connu le même éclatement extrême d'activité évolutive qui a caractérisé la période cambrienne précédente; C'était plutôt le moment où les premiers arthropodes et vertébrés ont étendu leur présence dans les océans du monde. L'Ordovicien est la deuxième période de l'ère paléozoïque (il y a 542 à 250 millions d'années), précédée du Cambrien et succédée du Silurien, du Dévonien, du Carbonifère et du Permien.

Climat et géographie

Pendant la majeure partie de la période ordovicienne, les conditions mondiales étaient aussi étouffantes qu'au Cambrien précédent; Les températures de l’air dans le monde étaient en moyenne d’environ 120 degrés Fahrenheit, et la température de la mer pouvait atteindre 110 degrés à l’équateur. À la fin de l'Ordovicien, toutefois, le climat était beaucoup plus frais, une calotte glaciaire se formant sur le pôle sud et des glaciers recouvrant les masses continentales adjacentes. La tectonique des plaques transportait les continents de la terre dans des lieux étranges. par exemple, une grande partie de ce qui deviendra plus tard l'Australie et l'Antarctique ont fait saillie dans l'hémisphère nord! Biologiquement, ces premiers continents n’étaient importants que dans la mesure où leurs côtes fournissaient des habitats protégés aux organismes marins d’eaux peu profondes; aucune vie d'aucune sorte n'avait encore conquis la terre.

La vie marine des invertébrés

Peu de non-experts en ont entendu parler, mais le Grand événement de la biodiversité ordovicienne (aussi connu sous le nom de rayonnement ordovicien) était en second lieu après l'explosion cambrienne pour son importance dans les débuts de l'histoire de la vie sur terre. Au cours des quelque 25 millions d'années, le nombre de genres marins dans le monde a quadruplé, y compris de nouvelles variétés d'éponges, de trilobites, d'arthropodes, de brachiopodes et d'échinodermes (étoile de mer ancienne). Une théorie est que la formation et la migration de nouveaux continents ont favorisé la biodiversité le long de leurs côtes peu profondes, bien que les conditions climatiques aient probablement également joué.

La vie marine des vertébrés

Pratiquement tout ce que vous avez besoin de savoir sur la vie des vertébrés pendant la période ordovicienne se trouve dans les "aspises", en particulier Arandaspis et Astraspis. C'étaient deux des premiers poissons préhistoriques sans mâchoires et légèrement blindés, mesurant de 6 à 12 pouces de long et rappelant vaguement les têtards géants. Les plaques osseuses d'Arandaspis et de ses semblables deviendraient, à une époque ultérieure, les attributs du poisson moderne, renforçant ainsi le plan de base du corps des vertébrés. Certains paléontologues pensent également que les nombreux "conodontes" minuscules ressemblant à des vers que l'on trouve dans les sédiments de l'Ordovicien comptent comme de vrais vertébrés. Si tel est le cas, il s’agit peut-être des premiers vertébrés sur Terre à faire évoluer leurs dents.

La vie végétale

Comme avec le précédent cambrien, les preuves de la vie végétale terrestre durant la période ordovicienne sont extrêmement difficiles à atteindre. S'il existait des plantes terrestres, elles consistaient en une algue verte microscopique flottant à la surface des étangs et des ruisseaux ou juste sous la surface de celle-ci, avec des champignons tout aussi microscopiques. Cependant, ce n’est que lors de la période silurienne que sont apparues les premières plantes terrestres pour lesquelles nous disposons de solides preuves fossiles.

Goulot d'étranglement évolutif

De l’autre côté de la monnaie évolutionniste, la fin de la période ordovicienne a marqué la première grande extinction de masse de l’histoire de la vie sur terre pour laquelle nous disposons de nombreuses preuves fossiles (il y avait certainement des extinctions périodiques de bactéries et une vie unicellulaire avant l’ère protérozoïque). Des températures globales en baisse, accompagnées d'une baisse drastique du niveau de la mer, ont anéanti un grand nombre de genres, bien que la vie marine dans son ensemble se soit rétablie assez rapidement au début du silurien qui a suivi.